In Memoriam Jacques Tixier (1925-2018)

Le Brun-Ricalens, F., Potin, Y. (2018) In Memoriam Jacques Tixier (1925-2018) Litikum 6: 5–12.

Keywords: Jacques Tixier, in memoriam, prehistory, stone tools, lithic technology, bibliography

PDFFrench versionTixier memorial volume

Foni Le Brun-Ricalens, chargé de direction, Centre national de Recherche Archéologique, Conservateur du service d’archéologie préhistorique, Musée National d’Histoire et d’Art, Membre permanent de l’Union Internationale des Sciences Pré- et Protohistoriques. 241, rue de Luxembourg L-8077 Bertrange Luxembourg; e-mail: foni.lebrun@cnra.etat.

Yann Potin, chargé d’études documentaires Archives nationales, Département Education, Culture et Affaires sociales Maître de conférences associé en Histoire du droit. Université Paris-Nord. 59, rue Guynemer F-93383 Pierrefittesur-Seine France e-mail :

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A great prehistorian and technology ethnologist

Jacques Tixier, an archaeologist and technologist, passed away at the age of 93 on 3 April 2018 in his home at Pradines (France) near the Lot river and chalk cliffs which he loved to watch as they glowed in the evening sun in springtime. His death marked the passing of the pioneering generation which crafted French prehistory into an internationally recognised branch of study, helping this young science to become a fully-fledged discipline in its own right.

A pioneer of lithic technology research

As both an experimental and speculative science, Prehistory lies at the interface of social and natural sciences and Jacques Tixier had the insight, energy and academic rigour to embrace this key area and devote himself to it. It was Tixier, that ardent and exacting researcher, who first dared to enter this field of study armed with a new investigative approach, enabling him to make great strides towards the understanding of human behaviour in prehistoric times. As an ethno-technologist, Jacques Tixier set out to study certain dialectical relationships in the interplay of Nature and Culture, in particular those dealing with the management of mineral resources suitable for the production of stone tools, stone artefacts representing the most common category of remains preserved on archaeological sites. This way of thinking, between Nature and Culture, exemplified by Claude Lévi-Strauss’ structuralist approach in the development of socio-cultural anthropology, was initiated by Jacques Tixier to contribute to the anthropology of material culture using the original and pertinent angle of stone-age tool making as a starting point. This pioneering approach can be classed as an “anthropology of technology” in response to the seminal work of Marcel Mauss and as a continuation of it.

A master of knapping technique – in the footsteps of Ishi, Diman Balyo and others

Jacques Tixier began by basing himself in part on André Leroi-Gourhan’s notion of the “chaîne opératoire” and the first trials of François Bordes following on from, inter alia, Hippolyte Müller, Henri Breuil and Léon Coutier. However, he went beyond what they had achieved and finished by bringing about a veritable volte-face in the way of looking at the remains spread out over a large part of the world and the angles from which they could be approached. These residues of use were the only “archives”, in the form of manufactured objects, which had been preserved from the longest period in the history of mankind. His innovative approach is the result of fruitful discussions with pioneering Americans working on the technologies of Pre-Hispanic societies (in particular Don E. Crabtree, who took part in the first Colloquium on Lithic Technology (not published) at Les Eyzies in November 1964, a meeting which proved to be a revelation); Tixier’s approach has influenced ethnologists and archaeologists throughout the world.


Jacques Tixier

The founder of the technological approach

While in Algeria in the 1950s, Jacques Tixier tried his hand at flint knapping which, teaching himself as he went along, led him to the development of a new method of analysis called “lithic technology”. This made it possible to make hundreds of thousands of ostensibly mute prehistoric remains “break their silence”. Going beyond the stone tools themselves, ranging from the handaxes to arrowheads, lithic technology enables scholars to reconstitute the intellectual and manual steps which led to the conception and then to the transformation of a technical idea into a functional tool simply on the basis of the left-over products of knapping, from simple flakes to cores. Operating on the borders of cognitive science and the “artes mechanicae” (in the sense proposed in the 12th century by H. de St Victor in his book Didascalicon), this approach opens the door to an ethereal dialogue with prehistoric craftsmen, to the extent that millennia of human achievements, some of which can be complex indeed, from the Lower Palaeolithic to the Neolithic, can be made intelligible and readable. These examinations take as their starting point an analysis of the technical and economic choice of the raw materials, of which flint, quartz and Tixier’s particular favourite, obsidian, are the most well known, being the most responsive to shock waves produced as a result of knapping.

The fundamental Book: Technology and Terminology of Knapped Stone

The five volumes of the Technology and Terminology of Knapped Stone (French original title: Préhistoire de la Pierre taillée) published between 1980 and 1999 and produced jointly with Marie-Louise Inizan, Michèle Reduron and Hélène Roche constitute the internationally recognised reference work on tools produced and used in prehistoric times. The book is richly furnished with numerous explanatory illustrations to ease readers through the rigorously academic prose. The authors paid particular attention to harmonising the specialised technical terminology used, for which precise and detailed definitions are provided. This “Bible”, which reconstitutes the thought processes of mankind’s earliest craftsmen, uses a very specific set of terms. Translated into a dozen languages, ranging from Arabic to Portuguese and from English to Russian, this textbook is now the internationally acknowledged standard work on the subject.

A scholarly benefactor

Although it was in Aquitaine, where Jacques Tixier was born in 1925, that his interest in prehistory was first aroused, it was out in the desert in Algeria, where he arrived at the age of 22 to become a primary school teacher, that he fully embraced this discipline at the frontier between the natural and social sciences. In the Maghreb he frequented many of the men active in the research then being conducted in North Africa, starting with Lionel Balout, a professor at the university in Algiers and a curator at the Bardo museum. He began to study and conduct excavations, and it was in order to study prehistory that he went up to the National Centre for Scientific Research (CNRS) in 1955, followed by the Institute of Human Palaeontology in Paris from 1961. A stretch as Director of Prehistoric Antiquities in Lorraine was followed by a similar post in the Limousin before he founded a CNRS laboratory spread between the three sites of Nanterre, Meudon and Valbonne in 1980. This laboratory, Joint Research Unit (UMR) 7705 “Prehistory and Technology”, is still in existence. Its field of interest is global. Faithful to his unifying approach, his disciples, such as Catherine Perlès, Didier Binder, Jacques Pélegrin, Eric Boëda, Pierre-Jean Texier and many others from Japan to Brazil, from Africa to Greece are busily engaged in doing the spadework for and uncovering what may very well come to seem like a form of primary and universal “language”: the skills and know-how involved in making stone tools. Opposed to all forms of dogmatism, Jacques Tixier frequently warned against some of the dangers inherent in academic practice, namely not falling into the “isms” trap: technology and typology are not ends in themselves. Whatever the academic approach used in prehistory, it was important to avoid focusing overmuch on procedure as such and forgetting that the primary purpose of studying prehistory was to increase the sum of knowledge of everyday life in prehistoric societies viewed in their natural environment.

An innovative pioneer and teacher

Jacques Tixier never allowed the scholar to overshadow the man. His influence in his field extended from France to the rest of the world. This humanist, who was more than a mere field archaeologist excavating sites in various regions covering different periods – in Algeria, the Lebanon or Qatar for example, but also, and particularly, sites in the French south west where generations of scholars had received their field training, was a teacher in advance of his time, not just at university level. He also reached out directly to primary and secondary schools, where he would give spectacular demonstrations of knapping techniques and also used educational films, which are now available on the web for all to see. A wide-ranging thinker and a loyal friend, Jacques Tixier was one of those eminent and visionary scholars who completely revolutionised their field of studies in a subtle and enduring manner with a combination of theoretical and practical instruction.
On behalf of the numerous scholars from all continents who join us in expressing their respect to the man and scholar, we extend our profound compassion and most sincere condolences to Jacques Tixier’s family, and especially to his loving wife, Catie.
The academic community in France and abroad has lost a very great prehistorian. He was a selfless conveyor of scientific knowledge and his academic colleagues have lost a dear friend. Let us commemorate his legacy by pursuing our work with the same enthusiasm and high standards of scholarship which he enjoyed encouraging, as shown by one of his dedications in green ink (this former teacher did not like using red ink for making annotations):

“Hammer away. Prehistory will reward your toil.”

He leaves a prolific body of work of enduring value that it is beneficial to re-read.

French version


L’archéologue et technologue français Jacques Tixier s’est éteint le 3 avril 2018 à l’âge de 93 ans dans sa demeure de Pradines (Lot, France). Disparaît avec lui la génération des pionniers qui ont fait de la préhistoire française une science au rayonnement international, contribuant à ce que cette jeune science soit considérée comme telle, à part entière.


La préhistoire étant une science à la fois expérimentale et spéculative, Jacques Tixier eu l’intuition, l’énergie et la rigueur pour investir et s’investir dans cet espace stratégique qu’est la délicate interface partagée par les sciences humaines et les sciences de la nature. Il revient à ce chercheur passionné et exigeant d’avoir osé aborder ce terrain d’étude en initiant une nouvelle méthode d’investigation pour contribuer à la compréhension des comportements humains au cours des temps préhistoriques. En ethno-technologue, Jacques Tixier propose d’étudier certaines relations dialectiques du rapport Nature – Culture, en particulier celles qui concernent la gestion des ressources minérales propices à la production d’outils lithiques, les artefacts en pierre étant la catégorie de vestiges la plus souvent conservée sur les sites archéologiques. Cette démarche intellectuelle, entre Nature et Culture, illustrée d’une part par l’approche structurale de Claude Lévi-Strauss pour développer une anthropologie socio-culturelle, a été entamée par Jacques Tixier pour participer à une anthropologie matérielle sous l’angle original et pertinent de la technologie de la pierre taillée. Cette démarche novatrice peut être considérer comme une « anthropologie des techniques » en écho et dans le prolongement des travaux fondateurs de Marcel Mauss.


S’appuyant en partie sur la notion de « chaîne opératoire » d’André Leroi-Gourhan et les premiers essais de François Bordes à la suite entre autres d’Hippolyte Müller, Henri Breuil et Léon Coutier, tout en approfondissant leur démarche respective, Jacques Tixier a donc accompli une véritable mutation du regard et des angles d’approches sur des vestiges répandus sur une grande partie de la planète. Ces déchets d’utilisation forment les seules « archives » conservées, sous forme d’objets manufacturés, de la part la plus longue de l’histoire de l’humanité. Issue d’un échange fécond avec des technologues américains pionniers travaillant sur les sociétés préhispaniques (en particulier Don E. Crabtree qui participa au premier Colloque de technologie lithique (non publié) aux Eyzies en novembre 1964, rencontre qui fut une révélation), son approche novatrice a influencé ethnologues et archéologues à travers le monde entier.


En pratiquant d’abord seul et en autodidacte la taille expérimentale du silex en Algérie dès les années 1950, Jacques Tixier a élaboré une nouvelle méthode d’analyse, dite de « technologie lithique » qui a permis de « faire parler » des centaines de milliers de vestiges préhistoriques, muets en apparence. Au-delà des outils taillés, du biface à la pointe de flèche, la technologie lithique permet en effet de reconstituer à partir des déchets de taille, du simple éclat au nucléus, les opérations intellectuelles et manuelles qui conduisent à la conception puis à la transformation d’une idée technique en outil fonctionnel. Aux marges des sciences cognitives et des « arts mécaniques », cette approche permet un dialogue immatériel avec les artisans préhistoriques, au point de rendre intelligible et lisible, depuis le Paléolithique inférieur jusqu’au Néolithique, des millénaires de productions humaines dont certaines peuvent s’avérer complexes. Ces examens reposent sur l’analyse du choix technique et économique des matières premières, dont le silex, le quartz et l’obsidienne (que Jacques Tixier affectionnait particulièrement), sont les plus connus car les plus sensibles aux ondes de fracturation.


Publiés entre 1980 et 1999, les cinq fascicules de la « Préhistoire de la Pierre taillée », rédigés et composés avec Marie-Louise Inizan, Michèle Reduron et Hélène Roche, forment le canon de la méthode d’analyse technologique de l’outillage préhistorique à l’échelle internationale. Dans un souci didactique le texte scientifique nécessairement très rigoureux de cet ouvrage fondateur est illustré avec de nombreuses planches pédagogiques. Une attention particulière est portée à l’harmonisation du vocabulaire spécialisé à employer. Dans cette perspective, sont exposées des définitions précises et détaillées des termes technologiques. Cette « bible » reconstituant la logique des premiers artisans de l’humanité propose un lexique spécifique. Traduit dans une dizaine de langues, de l’arabe au portugais, de l’anglais au russe, cet ouvrage fait désormais office de référent international.


Si l’Aquitaine, où Jacques Tixier nait en 1925, le sensibilise très tôt à la Préhistoire, c’est bien l’Algérie, où il arrive en 1947 pour y devenir instituteur à l’âge de 22 ans, qui lui fait pleinement découvrir, à fleur de désert, cette discipline à la croisée des sciences naturelles et humaines. Il côtoie au Maghreb plusieurs des principaux acteurs des recherches alors menées en Afrique du Nord, à commencer par Lionel Balout, professeur à la faculté d’Alger et conservateur du musée du Bardo. Entamant fouilles et études, c’est désormais en préhistorien que Jacques Tixier intègre le CNRS en 1955 puis l’Institut de Paléontologie Humaine à Paris après 1961. Après avoir été Directeur des Antiquités préhistoriques de Lorraine, puis du Limousin, il fonde en 1980 entre Nanterre, Meudon et Valbonne un laboratoire du CNRS qui existe toujours – l’UMR 7705 « Préhistoire et technologie » et dont le champ d’études est mondial. Par son esprit fédérateur ses disciples, comme Catherine Perlès, Didier Binder, Jacques Pélegrin, Eric Boëda, Pierre-Jean Texier et tant d’autres, poursuivent du Japon au Brésil, de l’Afrique à la Grèce, une œuvre de défrichement et d’exhumation de ce qui peut tout aussi apparaître comme une forme de « langue » première et universelle : les gestes et les savoir-faire de la taille de la pierre. Jacques Tixier contre tout sectarisme rappelait souvent certains dangers inhérents à la pratique scientifique, à savoir ne pas tomber dans le piège des « ismes » : la technologie comme la typologie ne sont pas des fins en soi. Toutes démarches scientifiques employées en préhistoire doit veiller à ne pas tourner en rond sur elle-même et ne doivent pas oublier qu’elles ont pour but premier d’approfondir les connaissances sur la vie quotidienne des sociétés préhistoriques replacées dans leur environnement naturel.


Chez Jacques Tixier, le savant n’écrasait jamais l’homme. Au rayonnement national et international non content d’être un archéologue de terrain fouillant sur des aires géographiques et des périodes variées – Algérie, Liban, Qatar mais aussi et toujours le Sud-Ouest français chantiers sur lesquels des générations de chercheurs ont été formés, cet humaniste a été un pédagogue précoce, non seulement au sein des universités, mais aussi intervenant tôt au sein des classes primaires et secondaires, par des démonstrations spectaculaires de taille de la pierre et sous forme de films pédagogiques que l’on retrouve aujourd’hui diffusés sur le Web. Penseur libre et homme d’amitiés fidèles, Jacques Tixier était l’un de ces éminents chercheurs visionnaires qui ont révolutionné entièrement un champ disciplinaire, de manière discrète mais durable conjuguant enseignement théorique et pragmatique.

Au nom de nombreux chercheurs de tous les continents qui se joignent à nous pour témoigner leur reconnaissance, nous exprimons à la famille de Jacques Tixier, et en particulier à son affectueuse épouse Catie, toute notre compassion et leur adressons nos sincères condoléances.

La communauté scientifique française et étrangère perd un très grand préhistorien, un « passeur » de sciences altruiste, et ses compagnons de recherche perdent un précieux ami. En sa mémoire continuons nos investigations avec le même enthousiasme et exigence d’esprit qu’il aimait stimuler comme l’évoque une de ces dédicaces à l’encre verte (cet ancien enseignant n’aimait pas les annotations en rouge) :

« Esquille-toi, la Préhistoire te le rendra au plaisir de t’y plonger… ».

Demeure une œuvre scientifique féconde à laquelle il est bénéfique de se ressourcer.

Bibliogaphy and webography

Essai de recensement des travaux de Jacques Tixier (état au 30 avril 2018), list of Jacques Tixier’s works (status as of April 30, 2018).


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1968. « Outils préhistoriques. À la recherche des techniques de taille », réalisé par B. Mercier et J. Tixier, dans les studios de Office Français des Techniques Modernes d’Éducation (Institut Pédagogique National), 20 minutes, couleur, sonore, options : 16 ou 35 mm, commentaire français ou anglais.

1973. Réalisation, en collaboration avec P. Guérin de deux Bibliothèques de Travail: B.T. n°854 et 855. La vie quotidienne des hommes préhistoriques. École Moderne. Composée chacune de: 1 disque double face 33 tours (2 fois 10 mn); 12 diapositives illustrant ce disque.

2016. « Jacques Tixier », 24 entretiens-documentaires filmés en 2015 au Musée national de Préhistoire. Interviews effectuées par Jean-Philippe Rigaud, Pierre-Jean Texier, Alain Turq. Série: Les Témoins de la Préhistoire. Pôle International de la Préhistoire, Les Eyzies-de-Tayac (F). À découvrir sur

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